人機合一Neuralink

昨日面書被洗版的Breaking news,是Elon Musk 創立新公司 Neuralink,研發如何「結合」人腦和電腦,即植入晶片連結腦袋,提升人腦效能。這是大新聞,因為早就有「人工智能將勝過人腦,甚至倒過來統治人類」 的討論。Mark Zuckerberg, Bill Gates 和Obama 都曾推介全球暢銷書《人類大歷史》,作者 Yuval Noah Harari 在最新著作《人類大命運》中,大膽詳盡地分析未來:過去困擾人類的三大命題:饑荒、疫症、戰爭,不再是自然災害,而是人類手握能力技術可以解決的問題,那未來最關注是甚麼命題?隨著科技進步,人類不單追求長壽,甚至是長生不死,但只有手握財富和權力的人,會優先獲得該等技術研發的成果。現代人工智能的發展,是繼農業革命、工業革命、和互聯網革命後的第四次革命,要是錯過了這班列車,也許永遠都追趕不了。

人工智能除了可以24小時不眠不休地運作,更有指數式成長的自動學習功能。雖然人類的結構和學習能力,整體而言勝過電腦,幼小如嬰孩也可同時透過視覺、聽覺、觸覺等感官學習各式各樣的事物,但現代將每個工序越分越精細,各行各業講求專業化,電腦只需要在某個小範疇勝過人類就行了。例如藥劑師,美國有統計指人手配藥的出錯率很低,但機械人配藥的出錯率是零!由此路進,未來很多工種都會被智能機械人取代,大部份人會失業(正確點說是無工可做)。當大部份人無法與時代並進,未能貢獻社會,握有權力和財富的精英階層會如何對待他們呢?Harari 說透過觀察人類如何對待高等生物(其它動物),或可猜想一二。
Elon Musk 顯然了解人腦不能(數據)記憶量和運算速度,未來將追趕不上人工智能程式。他的構想是透過植入晶片,提升人腦的能力,以致不落後電腦。報道指Neuralink 還在非常早期的研發階段。過往的科幻故事,也許快將成為現實 - Harari 也在書中提到人類會創造新物種 - 結合機械和生命的新生命體(除了將晶片植入人體,也可以植入動物身體,甚至是實驗室培植的細胞。) 
這似是天方夜譚?以Elon Musk 的往績看 - 由Paypal 到Tesla 電動車,甚至民用火箭Space X,他突破技術限制的能力毋庸置疑。Tesla 解決了電池壽命的問題,兼且內置無人駕駛程式,快過Google 和Uber 在真正公路推出應用。火箭技術向來是國家級的軍用技術,他用有限資金成功研發Space X 民用火箭並升空。這次Neuralink 即使是未成形最早期的研究,筆者相信Elon Musk 的團隊有辦法解決技術問題,距離成果日並不遙遠,應該是我們這一代能看到的事。
這和投資有何相關?當股神畢菲特都讚AirBnB,誠哥的Horizon Venture 也投資人工智能技術,長遠投資的眼光應該投放科技股,而不是銀行股地產股。香港上市的科技股數目有限,若真心放眼未來便嘗試在美國市場尋寶吧。近日看美國科網巨企的業績和價值,幾間巨頭公司如Facebook,Google,Amazon 等,最便宜的是Google。現時價格合理,似乎是不會買貴的選擇。

從雅虎賣盤說起

看到雅虎賣盤的新聞,不無感慨。以48.3億美元現金作價賣給電訊商Verizon,交易不包括雅虎持有的技術專利權和阿里巴巴股份。雅虎曾是全球首屈一指的門戶網站,2000年1月科網狂潮時,市值約1,250億美元。現時持有的阿里巴巴和雅虎日本股權,市值約400億,但若只看主營業務,市值僅及16年前的4%。

過去十多年互聯網和手機興起,科網股由泡沫演變為有真正銷售收入兼且錄得盈利的行業。Google, Facebook, Apple, Amazon 等的高速增長有目共睹。雅虎身為界別先行者,卻未能緊握時勢。雅虎其實並非沒眼光 - 當年曾商議收購Google 和Facebook,但因為價錢拉鋸不成事 - Google 要求50億,Yahoo 認為只值30億;欲收購Facebook ,兩邊董事會都通過,但雅虎後來反價,由10億改為8.5億,又是拉倒。  
價值投資的風格,是質素好的公司一般都存在溢價,作價較貴是合理現象。而長線投資者很少斤斤計較而棄之不買另尋目標,因為著眼點是業務未來的增長潛力,而不是短線交易準備隨時高價再沽售。筆者不知道Yahoo 是否兩次都做錯決定,或心存轉手賺差價的想法。Marissa Mayer 當上CEO 後,雅虎曾不斷收購startup,包括以11億元收購Tumblr,但連續兩年為此撥備超過90%!也許錯失Google 和Facebook 後,雅虎寧願多付錢也不欲再落後於人,但收購多個startup 至今,未見哪個團隊成為雅虎的發展亮點。老實講,筆者懷疑即便當日雅虎能成功收購Google 或Facebook,管理層及公司文化都未必有本事孕育壯大Google 和Facebook 至今時今日的規模!有眼光是一回事 - 就如雅虎早就低價入股阿里巴巴,但有無能力百份百收購後培育成才是另一回事。雅虎也許比較適合當投資者,給極大自由度予創業人,而不是企業營運者。
傳統價值投資除了看業務前景,公司財務狀況,也注重管理層的誠信和實力,而且投資者往往願意押注經年。可是世界變得很快,某個產業的龍頭,或許因為科技日新月異而快速被取代。即使有錢有資源,願意收購或轉型,也未必就能趕上新浪潮。雅虎是一間健全的公司,除了去年,過往每年皆錄得盈利,而且2012 和 2014年的淨利潤顯著上升。但科網泡沫時沒離場,至今十六年都追不回過往高位。其實,每個界別、公司、甚至人生有上有落是常態。若要求投資人甚至某間企業的管理層能看通看透未來數年甚至十數年,並有心有力執行且步伐不落後,未免太harsh。本欄雖然名為《價值投資》,但其它分析方法和投資理論,也值得學習了解,以取長補短。

創新科技界金蛋:直達用戶的銷售渠道

上週世界很多亂事 - 美國奧蘭多同性戀酒吧發生槍擊案、美國22歲女歌手Christina Grimmie 於簽名會遭人連開3槍後傷重不治、英國撐留歐的女議員Jo Cox 遭槍擊身亡、銅鑼灣書店店長林榮基道出去年返內地過關時被蒙眼,之後被失蹤被軟禁被認罪…  世上很多野蠻人和組織,看到不符合個人喜好的人或事,就無賴地出手傷人甚至害人,連日看到這些新聞,確實憤慨!


這星期的全球關注點是Brexit - 英國公投到底是留歐或脫歐?雙方陣營截至上週末仍是勢均力敵,脫或留似乎都是五五波,週一晚卻傳來留歐機會較大…  本報不少專欄都已作出詳細討論,並勸喻投資者暫時忍手避險。筆者不熟悉國際政治大勢,也不班門弄斧分析Brexit。既然暫時只宜觀察不宜進出場投資,那就分享對近期最大刁的看法。上週微軟宣佈以接近50% 溢價收購LinkedIn,並將全現金交易。微軟曾於2007年以63億美元收購aQuantive,2012年卻為此撇賬62億!2013 年微軟以約73億美元收購Nokia,2015年為此撇賬76億美元,並且裁員7800人。由於微軟的收購往績不佳,兩宗大刁都未能帶來協同效應,反而需大幅度撇賬,令人懷疑這次LinkedIn 的世紀收購,是否真能為微軟帶來顯著效益。




在創新科技的世界,微軟已經不入流。雖然屬於大藍籌,財務穩健又現金水平高,營運收入年年增長,但龍頭互聯網科技公司,大部份人只講得出Apple、Google、Facebook、Amazon。這幾家公司都擁有價值連城而微軟沒有的「金蛋」 - 直達用戶的自家銷售渠道,並不斷蒐集最新數據。


從地鐵車廂內人人成為低頭族,就知道智能手機已成為日常生活一部分,而智能手機和平板電腦甚至取代家居電腦的地位。蘋果坐擁 iPhone 和 iPad,兼有iTunes store 和App store 銷售音樂和應用程式。iPhone & iPad 就是直達用戶的銷售渠道,加上iTunes 和App stores 收取「過路費」-向其它創作人抽佣,一條龍服務兼且是獨家,這絕對是非一般優勢。而iPhone,iPad,iTunes & App Store 都能收集用戶數據,讓蘋果更了解用戶的習慣和喜好,分析之後又能成為商機。


Google 擁有Android,是唯一與iOS (在iPhone & iPad 使用) 平分秋色的智能電話運作系統。可是Play Store 的「折現」能力未及蘋果的App Store,願意付費購買應用程式,或玩手機遊戲會課金的用戶比例偏低。但Android 並非 Google 唯一直達用戶的銷售渠道,還有Google Account (以及向用戶提供一連串的其它服務如gmail, google drive, google calendar, google doc) 和看家本領 - 搜尋服務,這是用戶上網的必經之路。簡單而言,每一個上網的人都會在Google 留低腳毛,而他們的喜好和習慣亦已成為可帶來收入的商機。


Facebook 是全球最大的社交平台,截至今年4月底,每月活躍用戶超過16.5億!生活在香港,不論自己或友人都是瞓醒、搭車、午飯、睡前、返工、放假都要Facebook,憑觀察就知道這個直達用戶的銷售渠道有多強大,滲透度有多高!而Facebook 收集用戶的數據亦是全方位的。現在筆者看新聞或重要消息,都不是透過新聞網站,反而是Facebook,顯然它已成為不容忽視的新媒體。


Amazon 是最大的網上商店,儲存了世界各地用戶的購物習慣數據。而自家研發的Kindle (包括軟件和硬件) 就是直達用戶的銷售渠道,Premium 會員 (只需繳付US$99 的年費,就能享受購物免郵費,以及其它優惠) 人數在今年1月底已超過5400萬。此外,AWS 雲服務在企業間越來越被廣泛使用。據筆者所知,大部份的初創公司都使用AWS,不再需要有自家伺服器。


Apple, Google, Facebook, Amazon 都有自家直達用戶的銷售渠道。微軟呢?視窗對大部份電腦仍然是不可或缺,而企業亦習慣使用Office 軟件,新版Office 也接駁雲服務。但在互聯網世界,微軟是沒有獨家優勢的,甚至「不懂得」這些最先進的技術 – aQuantive 的本業的網上數碼廣告。微軟收購後改變其方向,專注於搜尋服務廣告,最終失敗。收購Nokia 後推出window phone,未能大賣。顯然微軟知道科技界的趨勢,嘗試學習並自製類似的銷售渠道,但至今未得其法。今次微軟收購Linkedin,筆者倒是稍為樂觀的 - LinkedIn 的本業就是社交網,不像aQuantive 要改變焦點,或Nokia 般要重新研發產品,而是實實在在一個現成的專業人使用的社交平台,兼且是該界別龍頭。相比Facebook 雖有不及,還有一大段距離,但起碼微軟毋須改變LinkedIn 的DNA,也許會令未來發展順暢得多。加上微軟視窗的主要客戶是企業,確是和LinkedIn 的定位同聲同氣。


此文同見於《信報》的《價值投資》專欄
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