AI 會自行進化?與Sentient 創辦人的一席話

一連三日的科技界盛會RISE Conference 上週在灣仔會展舉行,今年的嘉賓講者包括美國連續創業人Gary Vaynerchuk、4月剛在Nasdaq 上市的Cloudera 創辦人Amr Awadallah,誠哥投資旗艦Horizon Ventures 也投資的公司,包括正籌備在港IPO 的遊戲公司Razer 創辦人陳偉民、和人工智能公司Sentient 創辦人兼主席Antoine Blondeau 等,當然還有很多業界猛人,未能一一盡錄。

Antoine Blondeau 的演說深入淺出,說明人工智能並非只有大數據,也不單純為了進行預測,而是有效決策的工具。他又談到 evolving AI - 由AI 生成新的演算法(algorithms),就像生物學的進化論般,演算法會自行學習和成長,並建構新的演算法。人工智能研究向來需要極多科研人才,人力和時間成本不菲,evolving AI 可以不受此限持續發展。根據研究部副總裁Risto Miikkulainen 早前的訪問,演算法部門的研究團隊只有12人!



筆者有幸和Antoine 進行訪談,他除了介紹Sentient 人工智能的商業應用,更詳細講解背後的技術概念,令人眼界大開。Sentient 的AI 應用主要有三方面:股票交易、電子商務、和農業研究。Antoine 解說人工智能應用時,尤其是多維度的特質(high dimensionality),曾以高頻交易作比喻,指其決定性資訊主要是order books (即各大行的落單狀況,以求搶先買賣賺取差價),其它資訊對高頻交易成敗的影響相對低,所以屬於低維度性質,不需要人工智能處理或發掘各種因素的關連系數。Sentient 的AI基金買賣美股和日股,交易週期以日和週計算,基本上只long 不short。由於基金計劃於下半年公開讓機構投資者認購,估計籌集幾億至幾十億美元,為附合相關銷售條例,Antoine 現階段不能披露回報率。

Sentient 去年9月推出兩個電子商務應用工具,第一個是針對網頁設計的Ascend。現時大部份網站設計都是static,即每名用戶看見相同的版面。懂得本土化的公司,或會為不同國家推出當地版本,但總的而言網頁設計和內容排列都一式一樣。據筆者所知,現時的網站設計測試大多沿用A/B test。Ascend 卻可以將網頁的所有細節,包括顏色、字體、內容、圖像和文字大小等自由搭配,並生成數百數千甚至數十萬種組合,再測試哪個版本能達致最佳效果 - 例如用戶瀏覽時間最長、購買鍵獲最多點擊等。高端女性內衣品牌 Cosabella 和網上媒體 ABUV Media 使用Ascend 生成160個和38萬個版本測試,網站轉換率(conversion rate)於七至八星期後分別提升了38% 和45%。這是很驚人的成效吧! 據知Ascend 的最低和最佳網站轉換率紀錄是6% 和 +500%,成效高低取決於容許調節的特質數量、原有網站設計質素,以及測試期的長短。一般而言,可調節的特質數量越多,效果越佳。

第二個工具是以用戶喜好作產品推介的 Aware。 現時大部份網站的產品推介,要麼根據用戶點擊歷史(例如Amazon 會傳電郵推介筆者曾瀏覽卻未購買的書),要麼參考曾購買相同產品用戶的其它購物記錄(cohort recommendations) ,結果整個產品目錄只有約20% 被用戶瀏覽。Aware 則嘗試學習實體店舖銷售員的觸覺 - 在不知道用戶歷史點擊和社交圏的情況下,「觀察」 用戶點擊的產品,然後在整個目錄中搜尋具備相似特質的產品。一般只需要二至五個互動,就能知道用戶的喜好。而且因為搜尋度較廣(產品目錄的100%),找到合心水產品的機率亦相應提高。已使用Aware 的電商包括Skechers (NYSE:SKX) 和 Sunglass Hut (其母公司為Luxottica Group SpA,OTCMKTS:LUXTY)。據 Antoine 透露,至今運用Aware 的電商,轉換率都提升約35% 至40%。

至於AI 的農業應用,Sentient 和MIT Media Lab 合作,研究在可調控光線、氣溫、濕度、水壓等各種因素的環境下,如何生長更優質的植物。首個測試的植物是羅勒(Basil)。傳統智慧是葉子大,香味會降低。若要香味濃,葉子必定小。而人類過往的知識經驗,是植物生長時每天都有8-12小時的黑夜,卻原來讓植物24小時都處於光線下會生長更佳。植物成長的「公式」是一個黑盒,Sentient 和MIT Media Lab 嘗試運用AI 測試並從中找出最佳配方。該研究只進行了六個月,暫時仍屬初階段,未來會以更多植物作實驗。

上述幾種的人工智能應用,令筆者驚嘆科技的進步。據Antoine 所言,evolving AI 的入行門欖極高,包括需要搭建巨型網絡、自動分流大數據、和處理數據流失的方案等,現時具備這種能力的科網企業只有寥寥數間如Google 和Amazon。而Sentient 早於十年前已開始研發evolving AI,技術領先同行。個半小時的訪談,筆者獲益良多,不論對系統交易、人工智能、未來產業等都有很大啟發。篇幅所限,未能全部列出,將來有機會再與讀者分享更多所見所聞。

2 Replies to “AI 會自行進化?與Sentient 創辦人的一席話”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *